案例

长期压力会如何改变大脑

你是否睡觉不安稳,感到易躁或者情绪化,总是忘记一些小事情,以及感到不堪重负和孤独?别担心,我们都经历过这些。你可能仅仅是压力太大。

 

压力并不总是件坏事,它会在某些时候帮助你爆发额外的能量和专注力,比如,在进行 一项竞技性的运动或者必须在公众面前发言时。但如果压力一直持续,每天我们都接连不断地承受着压力,它就开始实实在在地改变你的大脑。

 

慢性压力,比如过度工作或家庭纷争,会影响大脑尺寸、大脑结构和大脑功能,甚至会影响你的基因。压力开始于一种叫做下丘脑垂体肾上腺轴的东西,一连串的相互作用,在大脑的内分泌腺和肾脏之间,它会控制身体对压力的反应。

 

当你的大脑检测到压力情况,你的下丘脑垂体肾上腺轴立刻会被激活,并释放一种叫做皮质醇的激素,提醒你的身体做好立即行动的准备。

 

但是高水平的皮质醇在一段长时间过后会严重破坏你的大脑。例如,慢性压力会增加你大脑的活动水平和大脑恐惧中心——杏仁体的神经连接数量。

 

随着皮质醇水平的上升,你海马体里面的电信号即大脑中和学习、记忆、压力控制相关的部分,开始恶化。海马体也抑制了下丘脑肾上腺轴的活动,所以当他变弱,你控制压力的能力也随之变弱了。

 

但是,这还不是全部。皮质醇实际上可以引起你大脑在尺寸上的萎缩,过多的皮质醇导致神经原之间突触连接减少,和你额叶前部皮脂层的萎缩。这是你大脑里管理精力集中、决策制定、判断和社交互动的部分。

 

它也致使海马体中新生的脑细胞更少,这意味着长期的压力可能使学习和记忆对你而言更困难,同时也留下了其他更严重的精神问题的隐患,比如抑郁和最后的老年痴呆症。

 

压力的影响可能直接渗透到你脑部的DNA。实验表明,一个雌鼠对她的孩子培育的情况,对于她的孩子在以后的生活中会如何应对压力有一定影响。被妈妈照顾的细致的鼠宝宝会变得对压力比较不敏感,因为他们的大脑里发展了更多的皮质醇受体,和皮质醇紧密相关的皮质醇受体抑制了应激反应。

 

别妈妈粗心大意喂养大的鼠宝宝就有相反的结果,所以这些鼠宝宝在随后的一生里都会对压力更加敏感。这些被认为是表现遗传变异,就是说它们在不直接更改基因代码的前提下,影响了哪些基因被表现出来。

 

如果雌鼠妈妈被交换,这些变化就会对调。但是,还有个令人惊讶的实验结果。一个鼠妈妈导致的表观遗传变异会被传递给她后面的好几代老鼠。换句话说,这些行为是会遗传的。

 

但是也都不是坏消息。有许多不同的方式可以改变皮质醇对你紧张的大脑的影响。最有力的武器是锻炼和冥想,因为做这些事情的时候你同时也会深呼吸,并关心和关注到你周遭环境。

 

这些活动减少了你的压力,增加了海马体的大小,从而改善你的记忆。所以不要因为日常生活中的压力而感到挫败,人们只有控制好自己的压力才不会反过来被它控制。



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